Los premios NIH impulsarán el desarrollo de vacunas para las infecciones de transmisión sexual

micrografía electrónica de exploración olorizada de las bacterias que causan la gonorrea. Foto: NIAID

Agencia Latina de Noticias Medicina y Salud Pública

El Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas (NIAID), que forma parte de los Institutos Nacionales de Salud, anunció hoy la concesión de premios para establecer cuatro Centros de Investigación Cooperativa (CRC) centrados en el desarrollo de vacunas para prevenir las infecciones de transmisión sexual (ITS). Las subvenciones, por un total de $41.6 millones en cinco años, apoyarán la investigación colaborativa y multidisciplinaria sobre las bacterias que causan la sífilis, la gonorrea y la clamidia. Al final del programa, se espera que cada centro identifique al menos una vacuna candidata lista para ser probada en ensayos clínicos.

«Las investigaciones sobre las ITS han evolucionado rápidamente en múltiples frentes, y este nuevo conocimiento puede ahora aplicarse a un desafío crítico que aún persiste: el desarrollo de vacunas seguras y eficaces para enfermedades que representan una carga significativa y creciente para la salud pública», dijo el Director del NIAID, Anthony S. Fauci, M.D. «En este momento, no hay vacunas disponibles para prevenir la sífilis, la gonorrea o la clamidia». Sin embargo, la investigación en estos nuevos centros ayudaría a llenar la tubería con varias vacunas posibles que tienen vías factibles para obtener la licencia en los EE.UU.».

Los centros financiados a través de este nuevo programa involucran a múltiples instituciones de investigación de EE.UU., así como a colaboradores internacionales. Cada centro llevará a cabo al menos tres proyectos de investigación organizados sobre un tema común. Los centros contarán con el apoyo de núcleos científicos que proporcionarán servicios de investigación compartidos, incluida la producción de anticuerpos monoclonales, servicios de laboratorio de microbiología y conocimientos estadísticos.

Un centro, con sede en la Facultad de Medicina de la UConn Health, recibirá hasta $11 millones en cinco años para estudiar la sífilis. Este centro será dirigido por el Profesor Justin Radolf, M.D. de la Facultad de Medicina de UConn Health, y el Profesor Asociado de la Universidad de Duke, Michael Anthony Moody, M.D. La sífilis es la segunda causa principal de aborto espontáneo y mortinato en todo el mundo. Si no se trata, la infección por sífilis puede provocar un derrame cerebral, demencia u otros trastornos neurológicos. En 2017, se reportaron 30,644 casos de sífilis temprana en Estados Unidos, un aumento de 76 por ciento desde 2013, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). La sífilis congénita, o las infecciones transmitidas de madre a hijo durante el embarazo o el parto, también han aumentado en los últimos años. El equipo del estudio se basará en hallazgos anteriores utilizando enfoques de biología estructural para investigar las proteínas expuestas a la superficie dentro de la membrana externa del Treponema pallidum, la bacteria que causa la sífilis, que creen que podría servir como blanco para una vacuna.

Dos de los centros se centran en la gonorrea, una ITS causada por la Neisseria gonorrhoeae. Más de medio millón de diagnósticos de gonorrea fueron reportados en los Estados Unidos en 2017, con un aumento de 67 por ciento a partir de 2013, de acuerdo con los CDC. Especialmente preocupante es el hecho de que las bacterias que causan la gonorrea se han vuelto resistentes a la mayoría de los antibióticos. En años recientes, los CDC reportaron que la ceftriaxona es el único antibiótico altamente efectivo que queda para tratar la gonorrea en los Estados Unidos. En las mujeres, la gonorrea no diagnosticada o no tratada puede provocar endometriosis, enfermedad inflamatoria pélvica e infertilidad. Los bebés nacidos de madres infectadas tienen un mayor riesgo de ceguera.

Ann Jerse, Ph.D., de la Universidad de Ciencias de la Salud de Uniformed Services, es la investigadora principal del Centro de Investigación Cooperativa para la Vacuna contra la Gonorrea (GV CRC), que recibirá hasta $10.7 millones en cinco años. Cuatro proyectos de investigación en el GV CRC estudiarán las señales inmunológicas que pueden proporcionar evidencia de que una vacuna contra la gonorrea candidata tiene inmunidad inducida. Entre otros proyectos, el equipo evaluará muestras de personas y ratones previamente vacunados con una vacuna candidata, 4CMenB, para la cual existe evidencia de protección contra la gonorrea.

Un centro con sede en la Universidad Estatal de Georgia y dirigido por la doctora Cynthia Cornelissen, recibirá hasta 9,25 millones de dólares en cinco años. Los proyectos en este centro se centrarán en interferir con el transporte de nutrientes bacterianos como estrategia de protección contra las bacterias gonocócicas. Planean desarrollar vacunas candidatas que se dirigen a los sistemas bacterianos necesarios para adquirir el hierro y el zinc, y así privar a las bacterias de los nutrientes necesarios. Un proyecto modelará la eficacia de posibles formulaciones de vacunas gonocócicas utilizando información sobre la diversidad de antígenos proteicos, la prevalencia de la resistencia a los antibióticos y los datos de aceptación de la comunidad.

Un cuarto centro, con sede en la Universidad de Carolina del Norte (UNC) en Chapel Hill y dirigido por el Dr. Toni Darville, de la Facultad de Medicina de UNC, recibirá hasta 10,7 millones de dólares en cinco años para promover la investigación de la vacuna contra la clamidia. La Chlamydia trachomatis es el patógeno bacteriano de transmisión sexual más común en el mundo. Los CDC calculan que al menos 1.7 millones de casos de clamidia fueron diagnosticados en los Estados Unidos en 2017, de los cuales el 45 por ciento eran en mujeres de 15 a 24 años de edad. La mayoría de las infecciones son asintomáticas, pero las infecciones por clamidia no tratadas en las mujeres pueden conducir a enfermedad inflamatoria pélvica o infertilidad y se han relacionado con el cáncer de ovario.

Los proyectos planeados por el Centro de Investigación Cooperativa de la Iniciativa de la Vacuna contra la Clamidia de la UNC incluyen uno que dará seguimiento a un grupo de mujeres en alto riesgo de re-infección por clamidia durante un año después del tratamiento con antibióticos para comprender mejor las respuestas inmunológicas a la infección. Un proyecto posterior utilizará la información obtenida del estudio de las respuestas del sistema inmunológico de las mujeres a la infección por clamidia como guía para desarrollar vacunas candidatas con la capacidad de obtener respuestas robustas de las células T, que se cree que son esenciales para la protección contra la infección por clamidia.

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