El componente de los cigarrillos electrónicos que causa lesión pulmonar

La lesión pulmonar asociada al uso de productos de cigarrillos electrónicos o vapeo (EVALI) es una condición pulmonar que se ha visto en aumento en los últimos meses


El componente de los cigarrillos electrónicos que causa lesión pulmonar

Dra. Karen Martínez
Agencia Latina de Noticias de Medicina y Salud Pública

La lesión pulmonar asociada al uso de productos de cigarrillos electrónicos o vapeo (EVALI) es una condición pulmonar que se ha visto en aumento en los últimos meses y que afecta principalmente a población joven menor de 35 años. Los síntomas comúnmente referidos son tos, dificultad para respirar, dolor en el pecho, náuseas, vómito, diarrea y síntomas generales no específicos como fiebre, escalofríos y pérdida de peso en un transcurso de días a semanas.

Los casos de EVALI en Estados Unidos se informaron por primera vez a los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) en Agosto de 2019 y aumentaron rápidamente en número a partir de entonces, lo que sugería una exposición nueva o mayor a uno o más tóxicos presentes en estos productos.

La estrategia inicial de laboratorio para determinar la causa de la lesión pulmonar fue analizar los productos usados por pacientes con EVALI, en busca de sustancias tóxicas. Entre las muestras procesadas que contenían THC (componente del cannabis o marihuana) los investigadores encontraron acetato de vitamina E en el 49% del total de muestras.

Basados en esto, decidieron analizar también muestras de líquido alveolar –es decir, del interior de los pulmones- de pacientes diagnosticados con EVALI. Inicialmente, se obtuvieron 29 muestras de pacientes en 10 estados diferentes de Estados Unidos, las cuales fueron positivas en su totalidad para acetato de vitamina E. Posteriormente, se llevaron a cabo otros estudios complementarios en los que no se encontró esta sustancia en el líquido alveolar de 99 pacientes sanos no fumadores. Por lo que los llevó a concluir que ésta era la sustancia tóxica responsable de la lesión pulmonar.

Pero entonces, ¿qué es el acetato de vitamina E?

El acetato de vitamina E es un producto que usualmente se encuentra como suplemento dietario y en muchos productos cosméticos para la piel. Durante su absorción en el cuerpo se transforma en vitamina E, la cual se encuentra naturalmente en alimentos como cereales, aceites vegetales, carne, frutas y verduras. No obstante, el acetato de vitamina E es usado principalmente como aditivo en los productos ilícitos de cigarrillos electrónicos que contienen THC para darles una viscosidad especial.

Aunque su ingestión y aplicación sobre la piel no se han asociado a efectos adversos para la salud, la inhalación de esta sustancia a través de cigarrillos electrónicos conlleva una alteración de la consistencia del surfactante pulmonar, que es la sustancia tensioactiva que permite el correcto funcionamiento de los pulmones. Por otro lado, al calentar el acetato de vitamina E se forma una sustancia llamada cetena que actúa como irritante pulmonar a altas concentraciones. Mecanismos que explicarían los hallazgos de pacientes con EVALI, por lo que el CDC y la FDA no recomiendan el uso de productos de cigarrillos electrónicos o vapeo que contengan THC, particularmente aquellos obtenidos de fuentes informales.


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