El aprovechamiento de la «potencia» de las células T podría mejorar la inmunoterapia del cáncer

Además, algunos tratamientos de inmunoterapia, como las células T CAR y los inhibidores del punto de control inmunitario

Un nuevo estudio dirigido por científicos del Centro para la Investigación del Cáncer (CCR) en el Instituto Nacional del Cáncer (NCI) arroja luz sobre una forma en que los tumores pueden seguir creciendo a pesar de la presencia de células inmunitarias que matan el cáncer. Los hallazgos, publicados el 29 de marzo de 2019 en Science, sugieren una manera de mejorar la efectividad de las inmunoterapias para el tratamiento del cáncer. El NCI forma parte de los Institutos Nacionales de la Salud.

Las células cancerosas moribundas liberan el potasio químico, que puede alcanzar altos niveles en algunos tumores. El equipo de investigación informó que el aumento de potasio hace que las células T mantengan una calidad similar a la de las células madre, o «potencia», que está estrechamente relacionada con su capacidad para eliminar el cáncer durante la inmunoterapia. Los hallazgos sugieren que aumentar la exposición de las células T al potasio (o imitar los efectos del alto potasio) podría hacer que las inmunoterapias contra el cáncer sean más efectivas.

«Este estudio nos ayuda a comprender mejor por qué la inmunoterapia contra el cáncer funciona como lo hace», dijo Nicholas Restifo, MD, de CCR del NCI, quien dirigió el equipo de investigación. «También podría señalar el camino hacia la generación de mejores y más duraderas respuestas a estos tratamientos».

La inmunoterapia ha conducido a resultados notables para el cáncer de algunos pacientes, erradicando tumores difíciles de tratar y, en algunos casos, causando la remisión completa de la enfermedad. Pero los tumores de muchos pacientes no responden a los tratamientos de inmunoterapia, y los investigadores están trabajando para determinar por qué esto es así.

Además, algunos tratamientos de inmunoterapia, como las células T CAR y los inhibidores del punto de control inmunitario, están limitados por la vida útil de las células T. Las células T que combaten el cáncer en el interior del tumor pueden «agotarse» y morir. Por lo tanto, los investigadores están explorando formas de ayudar a que las células T utilizadas para la inmunoterapia no solo duren más, sino que se repliquen y crezcan.

El Dr. Restifo y su equipo establecieron previamente que los altos niveles de potasio dentro de los tumores liberados por las células cancerosas moribundas pueden eliminar las células T que matan el cáncer y que han invadido el tumor. En el nuevo estudio, los investigadores demostraron que el crecimiento de las células T en condiciones de alto potasio también preserva la «rigidez» de las células T. Esto significa que, en el tumor, las células T similares a las células madre tienen la capacidad de replicarse a sí mismas, pero no son capaces de madurar y convertirse en células inmunes asesinas. Al mantener las células T en este estado, los tumores pueden evitar los ataques y seguir creciendo. Esto podría explicar cómo podría crecer un cáncer a pesar de la presencia de células T que, al parecer, serían capaces de combatir el cáncer.

Sin embargo, cuando las células T similares a células madre se extraen del tumor, se cultivan en grandes cantidades en el laboratorio y luego se devuelven al paciente, como ocurre en una estrategia de inmunoterapia primaria llamada transferencia de células adoptiva, la célula madre. como las células T pueden madurar y convertirse en células asesinas que pueden atacar el tumor. El Dr. Restifo explicó que la conservación de las células T, es decir, su capacidad para auto-renovarse indefinidamente y responder a la estimulación para convertirse en células que combaten el cáncer, puede ser lo que permita que la terapia de transferencia de células sea exitosa.

A continuación, los investigadores exploraron la preservación de las células madre T con niveles altos de potasio para uso terapéutico. Encontraron que las células T crecieron en presencia de potasio adicional y se trasplantaron a ratones, reduciendo los tumores de melanoma primarios y metastásicos mejor que las células T cultivadas en niveles normales de potasio. También encontraron que, cuando se exponen a una alta concentración de potasio, tanto las células T aisladas de tumores del paciente como las células T anticancerígenas modificadas genéticamente tenían niveles más altos de marcadores asociados con el crecimiento continuo y mejores resultados de inmunoterapia.

Finalmente, el equipo de investigación demostró que cuando usaban medicamentos específicos para imitar los efectos del potasio en las células T en ratones, esto mejoraba la capacidad de las células T para continuar creciendo y eliminando tumores. Esto significa que un medicamento de este tipo podría potencialmente usarse para inducir la presencia de tallos en las células T como una estrategia para mejorar las inmunoterapias contra el cáncer.

El Dr. Restifo dijo que el próximo paso serán los ensayos clínicos «para usar este conocimiento para hacer mejores tratamientos», pero también está entusiasmado con lo que los hallazgos agregan a nuestra comprensión actual de la inmunoterapia.

«Lo que hemos hecho es que estamos aprovechando la capacidad de las células T para tratar el cáncer», dijo. «Para nosotros, es enorme. Explica cómo funcionan algunas inmunoterapias y sugiere cómo podemos mejorarlas «

Este comunicado de prensa describe un hallazgo de investigación básica. La investigación básica aumenta nuestra comprensión del comportamiento humano y la biología, que es fundamental para avanzar en nuevas y mejores formas de prevenir, diagnosticar y tratar enfermedades. La ciencia es un proceso impredecible e incremental: cada avance de investigación se basa en descubrimientos pasados, a menudo de formas inesperadas. La mayoría de los avances clínicos no serían posibles sin el conocimiento de la investigación básica fundamental. 

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