Desvelada la evolución del gen responsable de que la carne roja produzca cáncer

Por: Paula Alejandra Rojas
Agencia Latina de Noticias de Medicina y Salud Pública

Los cambios genéticos no sólo han generado la diferenciación entre hombres y animales, sino también han creado mecanismos de protección de enfermedades para los seres humanos. Sin embargo, estos cambios también son los causantes de que algunos productos de consumo actuales supongan un alto riesgo para la salud, ejemplo de ello es la carne roja.

Las carnes rojas contienen un azúcar denominado Neu5Gc, que está relacionado con la aparición de tumores espontáneos en humanos. Este glúcido también se encuentra en algunos pescados y en los productos lácteos. Si los humanos consumen productos derivados de animales que tienen el gen, el cuerpo sufre una reacción inmune al azúcar. Esto puede producir inflamación, artritis e incluso cáncer.

Es por ello que, investigadores de la Universidad de Nevada en Estados Unidos, han analizado la historia evolutiva del gen CMAH, que permite la síntesis de este azúcar, y revelan qué grupos de animales han perdido el gen y por lo tanto son más apropiados para el consumo humano y para trasplantes de órganos.

Los investigadores han llevado a cabo un análisis de 322 genomas de animales para determinar si tienen o no genes CMAH activos. A continuación, colocaron los resultados en el árbol evolutivo de los animales, para determinar en qué momentos de su evolución dicho gen se inactivó. Esto les permitió entender por qué ciertas especies tienen un gen CMAH activo, mientras que otras parecidas no lo presentan.

Según los expertos, en un primer análisis se escanearon todos los genomas disponibles, en éste solo se encontró el gen en unas cuantas bacterias, en un par de algas, y en los deuteróstomos, un  grupo de animales que incluye los vertebrados y los equinodermos, entre otros. Los animales no-deuteróstomos no presentaban el gen. A continuación se centraron en los 322 genomas de deuteróstomos que estaban disponibles.

Hasta el momento, se habían estudiado muy pocas especies de peces para saber si presentaban o no cantidades de azúcar tóxico. Gracias a este nuevo análisis, se muestra que hay peces que tienen el gen CMAH y otros que no, pero de momento se ha medido el azúcar Neu5Gc en muy pocos. En los peces que sí lo presentan, el azúcar se encuentra en proporciones muy pequeñas en su carne, pero en altas cantidades en el caviar. Esto puede ser debido a que el gen se expresa específicamente en los huevos o en los oviductos.

Al igual que los humanos, las aves tampoco tienen genes CMAH, por lo que consumir pollo, pavo o pato no tiene los efectos negativos que tiene consumir carne roja. Otro grupo de animales que no tiene genes CMAH son los reptiles, excepto por una especie de lagarto.

Además de los riesgos alimenticios mencionados, el gen CMAH también cumple un papel clave en los trasplantes de órganos de animales a humanos, una práctica conocida como xenotrasplante: es uno de los factores que determinan si estos órganos van a ser rechazados o no por el cuerpo humano. Cuando el órgano de un animal que tiene el gen CMAH se trasplanta a una persona, el cuerpo humano puede reaccionar al azúcar Neu5Gc y rechazar el órgano.

Los investigadores esperan que este estudio tenga un impacto importante en trabajos posteriores en los campos de la nutrición, genética y medicina. Según ellos, determinar en qué grupos y en qué momentos de la evolución se ha inactivado el gen CMAH es crítico para conocer qué especies es más probable que contengan el azúcar tóxico Neu5Gc y cuáles son recomendables para la alimentación, los xenotrasplantes, y ciertas investigaciones científicas. Asimismo, este estudio ayudará a entender por qué ciertas enfermedades se producen, y a encontrar formas de evitar que se extiendan.

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