Del laboratorio de neurobiología a especialista en salsa

Erich Jarvis pasa sus días en la Universidad Rockefeller en Nueva York, estudiando pájaros cantores y buscando pistas sobre los orígenes del lenguaje. Pero al menos dos noches a la semana, no encontrará a este neurobiólogo de gran talento analizando los últimos resultados de neurociencia ni enviando un correo electrónico a sus colegas sobre sus esfuerzos continuos para secuenciar genomas de aves. Estará en el estudio de baile, practicando sus últimos movimientos de baile de salsa. De hecho, antes incluso de considerar una carrera como científico, Jarvis era bailarín. Bailó ballet en la escuela primaria, luego se matriculó en la Escuela Superior de Artes Escénicas de Nueva York como un especial de baile. Entre las clases académicas, pasó tres horas diarias practicando ballet en la escuela y, cuando era adolescente, otras tres horas cada noche practicando solos y pas de deux en la renombrada Escuela de Ballet Joffrey y, más tarde, en la Escuela de Baile Americana Alvin Ailey. Jarvis incluso recibió una invitación como estudiante de último año de secundaria para una audición para el Alvin Ailey American Dance Theatre.

La madre de Jarvis, aunque apoyaba sus aspiraciones como bailarín, siempre aconsejó a su hijo sobre la importancia de tener un impacto positivo en el mundo. Jarvis ciertamente valoró su incipiente carrera en el baile y estaba convencido de que esta era una contribución que podría alegrar tanto a los artistas como a los espectadores. Pero tenía hambre de hacer algo más para ayudar a la humanidad. Fue entonces cuando Jarvis consideró por primera vez una carrera en ciencias, un campo cuyos pasos hacia el estrellato no conocía.

Al inscribirse en Hunter College, Nueva York, Jarvis tomó una serie de clases para aprender biología y matemáticas. Rápidamente encontró la pasión de una nueva vida en la investigación, a menudo pasando noches y fines de semana aprendiendo nuevas técnicas en el laboratorio. Después de graduarse de Hunter con seis publicaciones científicas en su haber, Jarvis fue aceptado en un Ph.D. programa en la Universidad Rockefeller, donde decidió seguir estudios de los cerebros de los pájaros cantores. Mientras tanto, continuó bailando al lado, actuando durante un corto tiempo en la universidad con Westchester Ballet Company y más tarde incursionando en diferentes estilos, incluyendo la danza haitiana y africana.

Fue su ex esposa, Miriam Rivas, cuya familia es oriunda de Puerto Rico, quien lo animó a comenzar a bailar salsa. Ahí es donde ha estado desde entonces, tomando clases para tratar de dominar todos los movimientos.

Antes de que Jarvis aceptara su primer puesto como docente en la Universidad de Duke, Durham, Carolina del Norte, se aseguró de que hubiera un club de salsa en la zona. Incluso después de recibir un premio Pionero del Director del NIH de 2005, se tomó el tiempo para tomar más clases de salsa. Luego, después de ganar un puesto en Duke, Jarvis pensó que era hora de volver a actuar. Hizo una audición y obtuvo un lugar como bailarín de salsa con la Cobo Brothers Dance Company (ahora James Cobo Dance), Raleigh, Carolina del Norte, durante cinco años. Ahora, él regularmente realiza salsa con el Proyecto de Danza ISA en Nueva York.

Jarvis acredita su formación en danza con su carrera en ciencia. Ambos requieren mucha disciplina, trabajo duro, creatividad y aceptación del fracaso. Los bailarines deben practicar una rutina coreografiada una y otra vez hasta que lo hagan bien, tal como los científicos deben hacer con sus experimentos.

Jarvis ahora ha cerrado el círculo con su trabajo sobre aves canoras. Su grupo ha demostrado que las vías neuronales que controlan los movimientos aprendidos, como la danza, rodean las áreas del cerebro necesarias para el aprendizaje vocal. También está intrigado por la evidencia de otros investigadores de que solo las especies de aprendizaje vocal pueden sincronizar sus cuerpos al ritmo de la música y la danza. Quiere poner a prueba la hipótesis de que los genes y los circuitos cerebrales subyacentes al aprendizaje vocal -los que ha estado estudiando en el laboratorio todos estos años- también podrían explicar cómo la gente y otras especies de aprendizaje vocal aprenden a bailar. Mientras Jarvis explora estos emocionantes contactos, también estará allí un par de noches a la semana dirigiendo movimientos de salsa en la pista de baile.

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