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Un artículo publicado en The New England Journal of Medicine, afirma que Wisconsin y Michigan, dos estados de Estados Unidos publicaron informes en los que se distinguía por raza la afectación del COVID-19 a nivel de casos y mortalidad. Uno de los principales resultados fue que las personas afroamericanas representaban casi la mitad de los contagios de este virus pandémico. E igualmente, se reportaron otras disparidades similares en otros lugares, a veces junto con una representación excesiva de grupos minoritarios raciales adicionales.

Reconocidos medios de comunicación han evidenciado una controversia
en relación a las disparidades raciales. Periódicos como New York Times y Los Ángeles
Times han colocado de manifiesto este tema, al igual que los funcionarios
electos del gobierno.

La senadora estadounidense Elizabeth Warren (D-MA) y la
representante Ayanna Pressley (D-MA) han pedido una recopilación más exhaustiva
de datos raciales, y en una carta abierta culpan al gobierno por
“actualmente no recopilar e informar públicamente sobre el tema racial e
información demográfica étnica de pacientes probados y afectados por COVID-19”.

Después de dichas declaraciones, varios estados y municipios
comenzaron a publicar conjuntos de datos que incorporan este detalle
demográfico.

Metodología

Epidemias pasadas le brindan la posibilidad en este momento
a las entidades salubristas de poseer estadísticas que permitan maximizar cómo
se distribuye la vulnerabilidad de las comunidades antes mencionadas. Estos
informes sugieren que las poblaciones más marginadas socialmente sufrirán
desproporcionadamente.

Sin embargo, es igualmente importante que al documentar las
disparidades raciales de COVID-19 contextualicemos dichos datos con un análisis
adecuado. Las cifras de disparidad sin contexto explicativo pueden perpetuar
mitos y malentendidos dañinos que en realidad socavan el objetivo de eliminar
las inequidades en salud. Tal perspectiva clarificadora se requiere no solo
para el nuevo coronavirus, sino también para futuras epidemias. Existen varios
peligros clave de una contextualización insuficiente, pero los investigadores,
periodistas, funcionarios de salud pública y formuladores de políticas pueden
tomar algunas medidas importantes para abordarlos cuando se discuten las
disparidades raciales, especialmente en la esfera pública.

¿Explicaciones biológicas?

En primera instancia, los datos sueltos o que se encuentren
en el vacío pueden dar lugar a explicaciones biológicas para las disparidades
raciales de salud. Tales explicaciones postulan que las cualidades congénitas
exclusivas de minorías raciales específicas las predisponen a tasas más altas
de una enfermedad en particular.

Lundy Braun, profesora de patología y medicina de
laboratorio, así como de los estudios de africana, ha documentado, por ejemplo,
un hilo duradero del discurso médico que supone que existen diferencias
biológicas entre los órganos respiratorios de los negros y los blancos. 1 Una
crítica multidisciplinaria bien establecida de las definiciones biológicas de
raza ha demostrado que los restos de tal pensamiento persisten en el presente.

Estereotipos sociales

En segundo lugar, las cifras de disparidad solitarias
podrían reflejar algunos estereotipos sociales que de alguna u otra forma
inciden en patrones de comportamiento. Durante los brotes de tuberculosis en el
sur urbano del siglo XX, los funcionarios públicos describían con frecuencia a
las personas negras como grupo como irremediablemente
“incorregibles”, es decir, rechazaban las pautas de higiene y eran
vociferantes y, por lo tanto, eran más propensos a comportarse de una manera
que los hizo más propensos a contraer enfermedades. 2 Representaciones
totalizadoras similares de chinos, japoneses y mexicoamericanos en Los Ángeles
circularon durante el mismo período. 3 Hoy en día, la caracterización
racializada del comportamiento es común en las discusiones populares de los
medios sobre afecciones como la obesidad, una afección coexistente que aumenta
el riesgo de desarrollar Covid-19 grave.

Desagregación geográfica

Tercero, la desagregación geográfica de los datos de Covid-19 es bienvenida pero requiere precaución. Los datos recientes profundizan hasta el nivel de la ciudad, y Milwaukee, Chicago, Nueva Orleans y Detroit ocupan un lugar destacado en los primeros informes de los medios. Es probable que los datos específicos de la raza en Covid-19 también estén cada vez más disponibles a nivel de vecindario. La granularidad de los datos permite análisis más detallado, incluido el modelado espacial multinivel. Pero presentados por ellos mismos, estos datos granulares pueden reforzar lo que el sociólogo Loïc Wacquant ha denominado “estigmatización territorial”, por lo que los barrios privados de recursos sufren de “imperfecciones de lugar” y se cree que están “compuestos esencialmente por personas pobres, minorías y extranjeros”. “Muchos de los cuales ya han sido marginados por la sociedad en general. 4 4 Los informes noticiosos sobre las disparidades raciales en las muertes de Covid-19 en Washington, DC, por ejemplo, han resaltado tres salas con grandes porcentajes de residentes negros, y despachos similares en vecindarios en Queens y el Bronx se han centrado en su densidad y composición racial.

En el caso de Covid-19, el estigma basado en el lugar podría
amplificarse aún más por la asociación con la enfermedad y, a su vez, podría
culpar del comportamiento supuestamente desviado de los residentes locales, las
formas represivas de vigilancia, los llamados a la demolición o simplemente la
negligencia de una sociedad que desea distanciarse de tales áreas. Todas estas
respuestas tienen precedentes históricos amplios y alarmantes.

Los tres de estos peligros pueden alimentar a un cuarto. En
el pasado reciente, la percepción (aunque errónea) de que ciertos problemas
sociales son principalmente “raciales” y, por lo tanto, solo
preocupan a los supuestos grupos de interés minoritarios, se ha utilizado para
racionalizar la negligencia y los recortes de fondos. La reacción violenta
contra la política de bienestar es solo un ejemplo reciente. Aunque actualmente
Covid-19 está afectando a una franja lo suficientemente amplia de la población
de los EE. UU. Para que este tipo de reacción sea poco probable a corto plazo,
en el futuro, las comunidades que son menos capaces de protegerse contra la
infección pueden encontrar sus filas desproporcionadamente representadas en
COVID-19 datos, y la puerta puede abrirse a movilizaciones demasiado familiares
de retórica racializada.

Afortunadamente, hay algunas formas efectivas de prevenir
estos peligros incluso cuando uno llama la atención sobre las disparidades
raciales de Covid-19. Los datos sobre el estado socioeconómico (SES) deben
recopilarse junto con los datos raciales o imputarse si no están disponibles
directamente. Un enfoque posible se basa en el Proyecto de Geocodificación de
Disparidades de Salud Pública de Harvard. Esbozado por Jarvis Chen y Nancy
Krieger, utiliza datos del Censo disponibles públicamente sobre la pobreza, el
nivel de hacinamiento de los hogares, la composición racial y la segregación
para analizar los datos de Covid-19 a lo largo de múltiples ejes de
desigualdad, hasta el nivel del área de tabulación del Código Postal. La
información complementaria de SES aclarará cómo se entrelazan las fuerzas
raciales y de clase, y cuándo no, en el caso de Covid-19. En general, los
miembros de poblaciones minoritarias tienen una probabilidad desproporcionada
de tener un ESE bajo y es probable que tengan los resultados de salud más
indeseables. Al destacar las conexiones entre las disparidades raciales y las
fuerzas aguas arriba, como la desigualdad económica, que conllevan
consecuencias sociales generalizadas, también podemos protegernos contra
futuros intentos políticos cínicos, y peligrosos, de enmarcar a Covid-19 como
un gran problema de las minorías.

Además, cuando se controla el SES y no explica todas las
disparidades raciales de Covid-19, debemos explicar claramente por qué ese
podría ser el caso. Una posible explicación es el papel del estrés y lo que el
investigador de salud pública Arline Geronimus ha denominado
“meteorización” o envejecimiento avanzado causado por el desgaste
corporal de las respuestas de lucha o huida a estresores externos,
especialmente la discriminación racial. 5 La meteorización se ha relacionado, a
su vez, con enfermedades cardiovasculares y diabetes, dos condiciones que se
han asociado, en una investigación preliminar, con un riesgo elevado de
Covid-19 grave.

Riesgos dependiendo el lugar

Finalmente, para contrarrestar la estigmatización
territorial, se pueden destacar los riesgos basados ​​en el lugar y los
déficits de recursos que podrían explicar la distribución espacial, a lo largo
de las líneas raciales, de Covid-19. Los ejemplos incluyen la distribución
geográfica desigual de los servicios de atención preventiva o la concentración
de riesgos respiratorios y sitios tóxicos en áreas de bajo SES y de gran
densidad de minorías.

En resumen, para mitigar los mitos de la biología racial,
las explicaciones de comportamiento basadas en los estereotipos raciales y la
estigmatización territorial, las disparidades de Covid-19 deben situarse en el
contexto de la privación de recursos materiales causada por un ESE bajo, estrés
crónico provocado por la discriminación racial, o lugar basado en el riesgo.

Factores socioeconómicos

Afortunadamente, hay indicios de que el análisis holístico
promovido aquí está ocurriendo. Otra parte de la carta de Warren y Pressley
señala que “los factores socioeconómicos pueden contribuir aún más a las
disparidades raciales en los resultados de COVID-19.

E igualmente, otro factor que también incide es el
desempleo, la inseguridad alimentaria y las condiciones de vivienda inestables
o deficientes pueden perpetuar aún más las disparidades en los resultados de
salud para las personas infectadas por el coronavirus, más específicamente
entre las comunidades de color de bajos ingresos. Un mayor análisis en este
sentido no solo permitirá explicaciones más sólidas de los patrones que han
provocado tantos comentarios en las últimas semanas, sino que también protegerá
contra los peligros que hemos esbozado aquí.

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